恐龙是什么颜色的?看《侏罗纪公园》的电影,答案似乎很清楚:灰色、棕色,或者至多是暗绿色。

在一本新书中,英国古生物学家大卫·霍恩冷冷地问道:“有没有一组动物的颜色比电影中看到的更单调?”
霸王龙跑得有多快?,霍恩打破了记录。一些恐龙表现出红色、白色或虹彩黑色,并显示出彩色斑块、斑点或条纹图案。例如,来自中国的一种名为中华龙鸟的小型恐龙被描述为“带白色条纹的姜”

科学家如何重建已经灭绝了6500万年的动物的颜色(除了鸟类,还有更多的鸟类)?霍恩解释说,关键是在细胞中发现的被称为黑素体的“色素包”。许多活着的动物,包括人类,都有黑素体,它们也存在于保存有恐龙皮肤或羽毛的岩层中。非常幸运的是,黑素小体的形状正好反映了它的颜色类型:“因此,虽然化石黑素小团现在没有颜色,但我们知道它们应该持有什么,从中我们可以计算出颜色。”

霍恩开始写一本书,书中强调了恐龙的未知之处和已知之处。(关于标题,霸王龙跑得有多快是个未知数。)他完美地实现了这一平衡。这本书塞满了对恐龙科学进展的扣人心弦的描述,同时也为任何希望找出我们知识的核心差距的人提供了一本手册。例如,关于颜色信息,他对数据的“令人沮丧的不完整”性质表示遗憾:颜色是暗的还是亮的还不清楚-到目前为止,只有大约六只恐龙被研究过。我们不知道随着时间的推移,不同物种、性别或个体的颜色变化范围。

虽然我对观察或了解几乎任何动物都感到兴奋,但在童年或成年期,恐龙热不知何故一直没有引起我的注意——直到现在。霍恩在阐述恐龙科学从基础到更高级的各个方面时表现出的诱人的态度让我着迷。

在恐龙统治地球期间,地球上几乎每一个生态系统都生活着大约1500种恐龙。尽管对热带沼泽生物的刻板印象已深深植根于流行文化中,但事实上恐龙“生活在山区、沙漠、湖泊和海岸、温带和针叶林中,并跨越各种温度、降雨、雪、风以及气候和天气的其他变化。”

恐龙分为三种类型或分支。兽脚类是两足的,通常是食肉恐龙,包括暴龙和迅猛。像雷龙和腕龙这样的蜥足类动物四肢着地行走,身体巨大,脖子很长。鸟氨酸人是食草动物,经常展示骨盘和冠,包括剑龙和三角龙

恐龙统治了多久?在这里,我提出投诉。霍恩在不同的观点上说,恐龙存在了“1.3亿年”、“1.5亿年”或“1.8亿年”。即使是在一本关于恐龙科学尚未完全了解的书中,5000万年的无法解释的差异也不是微不足道的,这让读者感到困惑。

但当他深入研究细节时,霍恩表现出色。除了恐龙外观,他还介绍了灭绝、起源、保存、多样性、进化模式、栖息地、解剖学、力学、生理学、覆盖物、繁殖、行为、生态学、恐龙后代以及研究和交流的变化方面。在这里很难选择最喜欢的,但关于复制的章节是最令人兴奋的。

霍恩在那一章中展示了他自己在中国拍摄的一张照片,照片中是一只巨大的卵龙产卵并管理的鸟巢。标题强调了我们在照片中可以看到的:“蛋在一个环中多层下蛋,动物很可能坐在中间。”具有讽刺意味的是,这种恐龙表现出父母对蛋的照顾:“卵”的意思是“偷蛋贼”。当研究人员首次发现这种恐龙与蛋有关的骨骼时,假设是吃其他恐龙的蛋,而不是孵蛋。被称为泰坦龙的恐龙显然不孵蛋,但从蛋床的位置和蛋壳的组成来看,它们通过火山热加热蛋。霍恩指出,这种行为“完全出乎意料”。

关于恐龙的生殖生物学,我们还有很多不了解的地方。是雌性还是雄性坐在蛋上,还是它们交换了?回到交配的时刻,霍恩再次表现出一些干巴巴的幽默:“你到底怎么能把两只笨拙又多刺的强直,或者一些重达数吨的大型两足兽脚类动物,或者最大的蜥脚类动物联系在一起?”

今天有一万种恐龙还活着:当然是鸟类。关于鸟类血统的起源,霍恩有很多话要说,再次平衡了强有力的证据和公开的问题。鸟类和恐龙共存了大约1亿年,所以我们知道鸟类并不是在6500万年前著名的灭绝事件之后才出现的。飞行爬行动物翼龙和非鸟类恐龙都在那时消失了,鸟类血统也“非常多”。这些鸟类幸存者大多生活在地面上,但仍能飞行,这显然表明树栖鸟类经历了更严重的栖息地丧失。

那灭绝事件呢?是的,撞击墨西哥尤卡坦半岛的小行星仍然是解释恐龙灭绝的主要竞争者。但霍恩有趣地使这个故事复杂化了。他提出了这样一种可能性,即如果这颗小行星“毫无擦伤地驶过地球”,恐龙很可能已经灭绝了,因为它们已经在被早期火山爆发严重改变的世界中挣扎着生存。

在书的后面,经过参考资料部分,是Hone要求读者填写一份简短的在线调查,旨在发现哪些人可能受到启发去了解恐龙。霍恩指出:“跟踪我的工作对公众的影响有助于我继续这样做。”。我预测他很快就会听到很多好消息。

芭芭拉·J·金(Barbara J.King)是威廉与玛丽大学的生物人类学家荣誉退休者。《动物最好的朋友:为圈养中的动物施展同情心》是她的第七本书。