科学家说,当其他生物在大规模灭绝事件中死亡时,羽毛的覆盖使它们能够应对

三角龙骨架

化石猎人将恐龙的崛起追溯到了这些野兽在遥远的北方漫游时所经历的寒冷冬天。

来自中国西北部的动物足迹和石头沉积物表明,恐龙在三叠纪末期大规模灭绝事件为它们的统治铺平了道路之前,已经适应了极地地区的寒冷。

当残酷的条件消灭了大片更脆弱的生物时,恐龙有一层毛茸茸的羽毛来帮助它们保暖,它们能够更好地应对并利用新的领土。

“他们最终占据主导地位的关键非常简单,”哥伦比亚大学拉蒙特-多尔蒂地球观测站研究的主要作者保罗奥尔森说。“它们基本上是适应寒冷的动物。当到处都变冷时,它们已经准备好了,而其他动物还没有。”

最早的恐龙被认为是在 2.3 亿多年前出现在温带南部,当时地球的大部分土地组成了一个名为 Pangaea 的超大陆。恐龙最初是少数群体,主要生活在高海拔地区。其他物种,包括现代鳄鱼的祖先,主宰热带和亚热带。

但在大约 2.02 亿年前的三叠纪末期,超过四分之三的陆地和海洋物种在一场神秘的大灭绝事件中被消灭,这与大规模火山爆发有关,导致世界大部分地区陷入寒冷和黑暗。这场灾难为恐龙的统治奠定了基础。

一个国际研究小组在《科学进展》上撰文解释了大规模灭绝如何帮助恐龙崛起为主导地位。他们首先检查了中国新疆准噶尔盆地的恐龙足迹。这些表明恐龙潜伏在高纬度的海岸线上。在三叠纪晚期,该盆地位于北极圈内,北纬 71 度左右。

但科学家们还在该盆地通常很细的沉积物中发现了小卵石,该盆地曾经有几个浅湖。这些鹅卵石被确定为“冰漂碎片”,这意味着它们被冰块从湖边带走,然后在冰融化时落到底部。

总之,这些证据表明,恐龙不仅生活在极地地区,而且在寒冷的条件下也能茁壮成长。适应了寒冷的恐龙准备占领新的领土,因为占主导地位的冷血物种在大规模灭绝中丧生。

没有参与这项研究的爱丁堡大学古生物学教授斯蒂芬布鲁萨特说,恐龙经常被塑造成生活在热带丛林中的野兽。他说,新的研究表明,它们会在高纬度地区暴露在冰雪中。

“恐龙将生活在这些寒冷、冰冷的地区,并且不得不应对雪和冻伤以及人类今天生活在类似环境中必须应对的所有事情。那么恐龙是如何做到的呢?他们的秘密就是他们的羽毛,”他说。

“这些第一批原始恐龙的羽毛可以提供一层绒毛,让它们在高纬度的寒冷中保持温暖。当世界突然发生意外变化时,这些羽毛似乎派上了用场,三叠纪末期巨型火山开始喷发,在反复的火山冬季事件中,世界大部分地区陷入寒冷和黑暗。”